значил. Позже Христо Стоичков очень возмущался, называя арбитра разными нехорошими словами, но на итог матча это, конечно же, повлиять не могло. Болгария проиграла, но из дальнейшей борьбы не выбыла. Предстоял еще поединок за третье место, в котором бронзовые награды балканцы оспаривали с командой Швеции.

К сожалению, тут борьбы не получилось из-за внутренних трений. Перед матчем в гостиницу сборной Болгарии пожаловал один из руководителей федерации Радичев, приказавший игрокам сделать так, чтобы Христо Стоичков не стал лучшим бомбардиром мундиаля. Эта история до сих пор окутана тайной. Никто не знает, как все было на самом деле, однако тренер болгар Димитар Пенев спустя несколько лет признался, что его игроки действительно получили приказ от тогдашней верхушки болгарского футбола игнорировать Стоичкова на поле. В течение четверти часа Ицо не замечал ни один футболист, даже его близкий товарищ Илиян Кириа-ков. К тому времени счет был 1:0 в пользу шведской сборной. «Тогда я понял, что дело серьезное и бронзовых медалей нам не видать. Я просто сидел на скамейке и все»,— вспоминал Димитар Пенев.

Болгар дома встретили с почестями. Из аэропорта была организована пыШная колонна лимузинов, и встреча футболистов больше напоминала бразильский карнавал вперемешку с коммунистическим парадом, в котором роль Вождя отводилась игрокам сборной. Чемпионат мира 1994 года в США оказался зенитом славы того талантливого поколения. На Евро-96 Болгария не вышла из группы, а на ЧМ-98 и вовсе опозорилась.

Успехи сродни «легендарното американско лято», как говорят болгары, трудно стереть из памяти. Летом 2009 года местное ТВ сделало подарок всем любителям футбола Боглагии, показав на общедоступном канале все матчи своей сборной на американском мундиале и пригласив в качестве комментаторов главных действующих лиц той сборной. Отличная выдалась возможность вспомнить былые времена, когда одна команда сплотила вокруг себя всю нацию, превратив людей в большую и крепкую семью. Жаль только, что все хорошее так быстро кончается.