Все это было бы совершенно правильно, если бы не два «но». Во-первых, за полгода в Нагое Стойкович превратился в убежденного японофила. Чего стоит его фанатичная любовь к натто (сброженные соевые бобы), увлечение прогулками по храмам или выращивание бонсай в качестве хобби. А во-вторых, новый тренер «Грампус» был из тех специалистов, ради шанса поработать с которыми можно не то что в Японии остаться — в центральную Африку поехать. Ему вдвое урезали зарплату, но полтора сезона под руководством Арсена Венгера стоили того.

Французский специалист мгновенно нашел общий язык со Стойковичем и принялся строить команду вокруг него. Венгер всегда ценил думающих игроков, а по части футбольного интеллекта, скорости и нестандартности принятия решений «Пикси» не было равных во всей Джей-лиге. Дуэт оказался невероятно успешным: вчерашний аутсайдер взлетел на третье место, лишь немного не дотянув до матча в финале чемпионата, Венгера признали тренером года, а его капитана — МУР лиги; венцом прекрасного сезона стал Кубок Императора.

В следующем году «Красные Киты» всерьез рассчитывали на чемпионский титул, но посреди сезона Венгер отбыл в «Арсенал», а на Стойковича вновь обрушились травмы. В итоге «Грампус» финишировали вторыми, отстав на три очка от «Касимы Антлерс». Год 1997-й прошел под знаком больших разочарований. Команда провела чемпионат в нижней половине таблицы, однако ближе к концу сезона ситуация наладилась. Пришедшего на смену Венгеру известного «специалиста» Карлуша Кейруша уволили, «Грампус» потихоньку вернулись к борьбе за высокие места, а Стойкович вылечился и стал играть не хуже прежнего.

На чемпионат мира во Франции югославы пробились впервые за восемь лет, а японцы — просто впервые. «Пикси» сыграл великолепно, и после турнира какое-то время ходили слухи о его возвращении в Европу, но Драган рассеял их в одно мгновение, поставив подпись на новом контракте с «Грампус». К тому времени он окончательно прижился в Японии, выучил язык и даже консультировался у японского посла в Белграде по вопросу смены гражданства. Впрочем, дальше разговоров дело так и не пошло.

На рубеже тысячелетий карьера Стойковича пошла на спад, все-таки годы брали свое, да и ситуация в клубе не радовала: «Грампус» все никак не могли найти себе качественного тренера, и за исключением небольшого всплеска в 1999 году, когда «Пикси» выиграл с «Китами» второй и последний Кубок Императора, иредстав-