высокие места в течение двух последних сезонов, а после открытия нового стадиона и переезда в столицу префектуры Чибу из прибрежной Ичихары команда будто обрела второе дыхание. Параллельно с успехами в чемпионате «ДЖЕФ» отлично выступала в Кубке Лиги, пройдя в полуфинале «Ураву Редс» и победив в решающем матче «Гамбу». Этот трофей стал для «Юнайтед» первым в профессиональную эру.

Финал Кубка Лиги пришелся аккурат на короткий двухнедельный перерыв, последний в этом чемпионате. Весь финальный отрезок чемпионата крутился вокруг цифры «5» — пяти командам, находящимся на вершине таблицы в пределах пяти очков, предстояло выяснить отношения в течение пяти туров.

Таблица после 29-го тура

м

Команда

РМ

О

1

Гамба Осака

+24

54

2

Касима Антлерс

+20

53

3

Урава Редс

+22

50

4

Сересо Осака

+5

50

5

ДЖЕФ Юнайтед

+12

49

Первый же уик-энд едва не угробил все надежды на драматичную развязку. «Гамба» достаточно легко переиграла «Ураву», «Антлерс» в очередной раз упустили преимущество, сыграв вничью с «Токио», а «ДЖЕФ» проиграла «Джубило». «Черно-синие» оторвались от преследователей на три очка, чтобы... тут же их разбазарить. Три последующих тура превратились в дивную череду ляпов и потерь очков, а события на вершине таблицы больше всего напоминали велогонки, когда все участники тянут до последнего поворота, не желая вырываться вперед раньше времени.

Футбол, конечно же, имеет мало общего с велоспортом, и в лидерской позиции здесь нет никаких опасностей: конкуренты не смогут сесть на колесо или проехаться в воздушном мешке. Но только не в Японии, где бремя лидерства — отнюдь не фигуральное выражение. Такова уж психология японского общества с его привычкой быстро забивать всех «высовывающихся» и выделяющихся. Спорта это не касается, здесь никто специально не засуживает победителей, но ведь детские привычки никуда не денешь — и у многих игроков начинают банально дрожать колени от подспудного желания спрятаться в комфортной глубине таблицы, чтобы быть как все.