Вытравливание этого чувства является едва ли не главной задачей любого тренера в Джей-лиге, но лишь единицам удавалось добиться успеха на постоянной основе. Среди пяти претендентов на титул подобным опытом обладала только «Касима Антлерс», остальные клубы ни разу не выигрывали Джей-лигу, а «Гамба Осака» не была чемпионом вообще никогда.

Но «Рога», казалось, вообще забыли, что такое победы, не сумев удержать три очка в Оите, проиграв дома «Иокогаме» и едва-едва добыв ничью в Сидзуоке. Не отставала и «Гамба», которая проиграла все три матча. И ладно бы только конкурентам из «ДЖЕФ», но ведь «черно-синие» последовательно проиграли в Нагое и Саитаме двум борцам за выживание — «Грампус» и «Ардийе». Как, почему?..

«Сересо Осака»... нет, это сложно описать словами. За тур до конца «Вишенки» вполне могли обеспечить себе если не чемпионство, то хотя бы спокойную жизнь в последнем туре (с оглядкой на поражение «Гамбы» им нужно было всего лишь победить в Иокогаме). Гол Хироаки Моришимы под занавес первого тайма оставался единственным, но в добавленное время «Моряки» все-таки сравняли счет, заработав совершенно ненужную для себя ничью. Определение чемпиона откладывалось на декабрь, а расклад перед последним туром был таким:

Таблица после 33-го тура

М

Команда

РМ

О

1

Сересо Осака

+8

58

2

Гамба Осака

+22

57

3

Урава Редс

+24

56

4

Касима Антлерс

+18

56

5

ДЖЕФ Юнайтед

+13

56

Шансы на титул имели все пять команд, но фаворитами были все-таки осакские клубы. Третьего декабря «Сересо» предстояло принимать «Токио», а «Гамба» отправилась в Кавасаки. Остальные претенденты также играли с середняками — «Редс» в Ниигате, «Антлерс» дома с «Рейсол», а «ДЖЕФ» принимала «Нагою». Естественно, все матчи начинались в одно время.

Первый гол был забит уже на третьей минуте — Акинори Нишид-зава открыл счет для «Вишенок». Однако довольно быстро равновесие восстановилось. Спустя минуту забил Сатоши Хориноучи из «Уравы», на седьмой минуте в Касиме отличился Такуя Нодзава, а на исходе